En este tutorial voy a explicar cómo ajustar los niveles de color de entrada (input levels) de una fotografía, para iluminar los tonos brillantes y oscurecer las sombras, mejorando de esta forma su contraste global (lo opuesto a HDR). Este el tipo de procesamiento que más me gusta para mis fotografías de paisajes, sobre todo de playa.

A modo de ejemplo, en este artículo voy a utilizar una fotografía de una de las playas del archipiélago de Los Roques, en Venezuela. Más precisamente, Cayo Francisquí.

Como siempre, en las fotografías de paisaje utilizo un filtro polarizador circular (CPL), para resaltar los colores de los cielos, agua, y tonos verdes. Además, para iluminar la luz polarizada proveniente de los molestos reflejos (por ejemplo en la superficie del agua), lo que permite exponer mejor la toma. He descubierto que, eliminando esta luz polarizada (que no aporta nada a la imagen) mediante un filtro CPL, es posible aumentar los tiempos de exposición. Así, las sombras quedan más iluminadas, sin quemar las zonas brillantes.

Ahora bien, si gracias al CPL es posible iluminar las sombras (además de mejorar la saturación de color de los cielos y eliminar reflejos indeseados), ¿por qué ir en sentido contrario luego durante el post-procesamiento? Porque junto con las ventajas de agregar un filtro CPL delante de nuestro objetivo, también se obtienen algunos efectos secundarios, por ejemplo pérdida de luminosidad, claridad, y algunos otros artefactos como pueden ser aberraciones cromáticas. Siempre que agregamos un elemento adicional por delante de nuestro objetivo, estamos afectando el paso de luz hacia el sensor.

Por lo tanto la primera tarea de post-procesamiento que realizo sobre una foto luego de haber pre-procesado la imagen RAW con el software de la cámara (para corregir el balance de blancos, modificar el perfil de color, ajustar la nitidez, etc.) es ajustar los niveles de color.

Alterando los niveles de entrada se busca corregir el histograma de la foto para balancear la imagen. El histograma es una curva que describe la cantidad de píxeles de una imagen, de izquierda a derecha desde los tonos oscuros (negro) hasta los claros (blanco). Una imagen bien balanceada posee niveles distribuidos a lo largo de todo el rango (tiene al menos un píxel negro, y al menos un píxel blanco). De esta forma, los niveles de entrada se utilizan para iluminar los todos brillantes y oscurecer las sombras.

El ajuste de niveles se hace antes sobre sobre la imagen RAW, pero si nuestra cámara no dispara en formato RAW, o se pierde suficiente información luego de comprimir a JPG, será necesario realizarlo nuevamente durante el post-procesamiento con GIMP.

Ajustando los niveles de entrada con GIMP

Cargar la imagen en GIMP. A simple vista se observa que la imagen tiene una especie de "halo", los tonos blancos del bote se ven mas bien grises:

Para ajustar los niveles acceder al menú "Colors > Levels...":

Inmediatamente se abre una ventana que posee el histograma de la imagen como elemento principal. Trabajaremos con el canal value, el cual representa la luminosidad de los píxeles de acuerdo al promedio de los valores de los canales RGB. El eje debajo del histograma tiene el rango desde 0 (negro absoluto) a 255 (blanco absoluto).

Si observamos el histograma de esta imagen, vemos que las puntas del mismo no tocan los valores límites 0 y 255. Por lo tanto la imagen no posee píxeles puramente blancos, ni píxeles puramente negros. La precisión de este histograma depende mucho de la altura de la ventana, por lo tanto hay que tener cuidado de que sea lo suficientemente alta (utilizar el mouse para redimensionarla, o directamente maximizarla). Si la ventana es muy pequeña, tal vez haya un píxel blanco y sin embargo el histograma no llegue al extremo derecho. Usar esta herramienta con cuidado.

Para mejorar el contraste y luminosidad de la imagen ajustaremos los niveles de color para que el histograma toque los extremos y así cubra todo el rango. Para ello se deben utilizar los sliders en forma de triángulos. El triángulo negro indica el límite para los tonos oscuros o sombras (por defecto en 0), el gris marca los tonos medios o (Gamma), y el blanco las luces (por defecto en 255).

Entonces, para ajustar los niveles de entrada, es necesario mover los sliders negro y blanco hasta los extremos del histograma El triángulo negro marca el punto negro, todos los píxeles en ese punto y a su izquierda serán negros. El triángulo blanco marca el punto blanco, todos los píxeles en ese punto o a su derecha serán blancos. El triángulo gris determina el punto medio, si lo llevamos a la izquierda la imagen se vuelve más luminosa, si lo llevamos a la derecha se vuelve más oscura. En general recomiendo no tocar el punto medio, salvo que sea necesario, para no alterar demasiado los colores de la imagen.

Luego de ajustar los niveles, presionar "OK". El resultado es el siguiente (pasar con el ratón por arriba de la imagen):

Aquí terminaría este artículo, pero decidí ir más allá y terminar el post-procesamiento de esta imagen, de acuerdo a mis preferencias personales.

Un poco más de post-procesamiento...

Lo siguiente que voy a hacer, es mejorar el contraste de la imagen con la herramienta que provee FX-Foundry, tal como expliqué en el artículo Cómo mejorar el contraste de tus fotos con GIMP. Utilizar la herramienta "Auto contrast correction" que se encuentra en el menú "FX-Foundry > Photo > Enhancement > Auto contrast correction":

El contraste de la imagen ha mejorado notablemente:

Luego, mezclar las capas que genera la herramienta "Auto contrast correction" desde el menú "Image > Merge Visible Layers...":

Seleccionar el modo de mezcla "Expanded as neccessary":

Finalmente, mejorar la nitidez (sharpening) de la imagen utilizando la herramienta "Luminocity Sharpen" provista por FX-Foundry, a la cual se accede desde el menú "FX-Foundry > Photo > Sharpen > Luminocity Sharpen":

Esta herramienta es muy buena ya que aumenta la nitidez, pero sin resaltar el ruido, como sucede con otras. El resultado es el siguiente, espero que les guste (pasar con el ratón por arriba de la imagen):

Referencias

GIMP User Manual - 5.7. Levels


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